Now Reading
Crostas submarinas de minérios, um tesouro a ser explorado
0

Crostas submarinas de minérios, um tesouro a ser explorado

by admindezembro 14, 2015



A formação rochosa submarina conhecida como Elevação do Rio Grande, uma cordilheira de 3 mil km² no fundo do oceano Atlântico, a 1,5 mil quilômetros de distância da costa brasileira, guarda um verdadeiro tesouro em minerais e elementos químicos cada vez mais escassos na superfície terrestre – e que a ciência começa a desbravar.

Um grupo de pesquisadores apoiados pela FAPESP e pelo Natural Environment Research Council (NERC), um dos conselhos de Pesquisa britânicos, deu início ao projeto Marine ferromanganese deposits – a major resource of E-tech elements (Marine E-tech), um esforço multidisciplinar de estudo da formação de depósitos de metais em águas profundas do oceano Atlântico.

Além da Elevação do Rio Grande, na qual os pesquisadores brasileiros se concentrarão, a iniciativa contará com pesquisas em planícies abissais ao largo da Ilha da Madeira, no Atlântico Norte.

O projeto foi apresentado na terça-feira (08/12), na sede da FAPESP, em São Paulo (SP), durante o workshop E-tech Element Submarine Ferromanganese Crusts Research, que reuniu pesquisadores de instituições brasileiras, do Reino Unido e dos Estados Unidos envolvidos em estudos oceanográficos na região.

Para Frederico Brandini, do Instituto Oceanográfico (IO) da Universidade de São Paulo (USP), coordenador do Marine E-tech no Brasil, “o fundo dos oceanos é a nova fronteira de exploração mineral e biotecnológica, mas o potencial dessa região precisa ser explorado de forma sustentável”.

“O conhecimento científico tem papel decisivo nisso. O Brasil possui 8.500 km de costa com uma série de recursos naturais disponíveis e ainda depende muito de terras raras para desenvolver suas tecnologias.

A Elevação do Rio Grande é uma potencial fonte de recursos, mas sobre a qual ainda se sabe muito pouco nas ciências oceanográficas e na mineração, o que inviabiliza o entendimento de suas potencialidades e da sustentabilidade da sua exploração. As pesquisas serão conduzidas para encontrar soluções nesse sentido”, destacou.

Dessa forma, os pesquisadores pretendem responder algumas perguntas que a comunidade científica internacional faz sobre tais formações em diferentes áreas oceânicas – por exemplo, sobre os motivos que levaram ao seu surgimento e os meios pelos quais crescem e são mantidas.

“É preciso determinar se a origem desses nódulos é biogênica ou o resultado de reações químicas que induzem a precipitações metálicas. Bactérias litotróficas usam energia da oxirredução de elementos químicos para precipitar esses metais”, exemplificou Brandini.

Tesouros submersos

O trabalho na Elevação do Rio Grande também tentará elucidar quais composições minerais estão presentes nos nódulos polimetálicos – concentrações de diferentes metais formadas no fundo do oceano.

“Esses nódulos têm em média 10 centímetros e determinadas regiões dos oceanos estão repletas deles, a maior parte de ferro e manganês, mas com outros elementos químicos incorporados e relativamente fáceis de serem extraídos. Porém, todo esse potencial mineral está a mais de mil metros de profundidade, podendo chegar a até 5 mil metros, o que exige amplo conhecimento científico e tecnologias muito específicas”, explicou Brandini.

Entre eles estão subprodutos da extração de metais comuns necessários ao desenvolvimento de tecnologias para produção de energia mais limpa e eficiente, que podem ser utilizados em baterias de veículos elétricos, turbinas eólicas e painéis solares, entre outras aplicações. São os elementos e-tech, como o telúrio, o cobalto e o selênio.

“Alguns desses elementos são altamente concentrados em depósitos no fundo do mar, que constituem o recurso marinho de metal mais importante para exploração e aproveitamentos futuros. Por exemplo, os maiores níveis de enriquecimento de telúrio são encontrados nas profundezas dos oceanos, em crostas de ferro manganês em montanhas submarinas”, disse Paul Lutsy, da British Gelogical Survey (BGS).

Telúrio é um componente essencial na produção de células solares, mas o elemento está presente em apenas 0,0000001% da superfície, o que o torna três vezes mais escasso do que o ouro. Para Lutsy, “não se trata de uma espécie de corrida do ouro, mas uma opção para o futuro”.

“Ao mesmo tempo em que a população cresce e aumentam os padrões de consumo de países como os do Bric (grupo formado por Brasil, Rússia, Índia e China) e da África, o mundo caminha rumo a novas tecnologias, um cenário que faz crescer a demanda por metais de terras raras cada vez mais escassos, seja por questões geológicas ou por impedimentos econômicos e políticos – a China controla mais de 95% da produção mundial de terras raras. O mundo precisa de alternativas”, afirmou.